América Latina: ¿El Próximo Mercado Para los Productos Vegetales?

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Alrededor del mundo, el concepto de reducir o eliminar completamente los productos animales de nuestras vidas ha florecido en lo que puede ser un cambio radical en las actitudes colectivas. Las razones de tal cambio varían, desde la preocupación por el bienestar de los animales y el medio ambiente, hasta el deseo de mejorar la salud propia.

De cualquier manera, el cambio global que está teniendo lugar ante nuestros ojos es innegable. Así como la demanda ha cambiado, también lo ha hecho la oferta. En todo el mundo, el número de empresas que ofrecen comidas a base de plantas ha aumentado, y las alternativas a la carne y a los lácteos siguen llenando los estantes de los supermercados.

Aunque una parte importante de las empresas de productos vegetarianos y veganos y de su público objetivo se encuentran en los Estados Unidos, Canadá y el norte de Europa, una parte del mundo que a menudo se pasa por alto es América Latina.

Lamentablemente, la crisis de Covid ha evidenciado las desigualdades sistémicas que ha azotado esta zona durante décadas, e incluso los países más prósperos han sufrido un gran golpe. Según un informe de la Organización Internacional del Trabajo, los trabajadores del sector no estructurado representan el 49% del empleo en América Latina y el Caribe. Los cierres y las medidas de distanciamiento social han perjudicado gravemente a este sector, causando estragos para innumerables personas y su sustento de vida. Sin embargo, en el informe también se destaca la forma en que la floreciente economía ecológica tiene el potencial de crear 15 millones de nuevos empleos en este rincón del mundo.

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En los Estados Unidos, la industria alimentaria de los productos basados en plantas ya ha creado más de 55.000 puestos de trabajo con altos salarios, según Plant Based Foods Association en un informe reciente. Se espera que el mercado mundial de alimentos veganos supere un valor de 24.000 millones de dólares. En una región con más de 650 millones de habitantes, que representa el 8,42% de la población mundial, el potencial de la economía vegana, que sigue siendo relativamente pequeño, se debe tomarse en serio.

Es natural sentir escepticismo sobre una región donde la carne está profundamente arraigada en la cocina tradicional. Pero consideremos el hecho de que, en los Estados Unidos, un país con una población de poco más de 330 millones de habitantes, aproximadamente el 8% se identifica como vegano o vegetariano (5% vegetariano, 3% vegano). Sin embargo, incluso con un porcentaje tan pequeño comprometido a no utilizar productos de origen animal, el mercado minorista de los productos vegetales de los EE.UU. tiene un valor de 5.000 millones de dólares, superando a todas las demás categorías de alimentos en más de un 9% en 2019.

Mientras tanto, el promedio regional de los que se identifican como vegetarianos en América Latina y el Caribe es del 8%, similar al de EE.UU. pero con el doble de la población. A nivel de país, México tiene el porcentaje más alto de vegetarianos y veganos, con un asombroso 20% en un país de 130 millones de personas, que representa cerca del 2% de la población mundial total y tiene un PIB de más de 1,2 billones de dólares.

Como es de esperar, las cosas están cambiando. En Colombia, una iniciativa agroalimentaria llamada WARUWA está ayudando a conectar a los agricultores con los restaurantes, reduciendo al mismo tiempo el precio de las frutas y las verduras y, por tanto, ayudando a los agricultores a la vez que se incentiva la alimentación a base de plantas. La marca chilena de carne vegetal Notco está entrando ahora en el mercado brasileño, que se espera que alcance un valor de 250 millones de dólares, y el grupo japonés SoftBank está invirtiendo ahora en tecnología alimentaria basada en plantas en América Latina.

Hablando de Brasil, la principal empresa de carne vegetal de Río de Janeiro, Fazenda Futuro, anunció a principios de este año su llegada a Europa, después de conquistar con éxito el mercado brasileño. Más recientemente, Beyond Meat anunció que está probando Beyond Sausage Pizza en Puerto Rico.

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Pero estos son sólo pequeños pasos, y gran parte de la región se ve afectada por la floreciente economía vegana, que está teniendo muchísimo éxito en otras partes del mundo y ayudando al medio ambiente.

Con la segunda población más alta de la región y el mayor porcentaje de veganos y vegetarianos, México es de lejos el mercado más interesante en el sector de los productos vegetales. Pero no son sólo los veganos y vegetarianos los que impulsan este mercado. De hecho, la mayoría de los consumidores de productos vegetales se consideran a sí mismos como flexitarianos, que generalmente constituyen un porcentaje más alto que los que se identifican como veganos o vegetarianos en América Latina y el mundo.

Así que ahí lo tienen. Estados Unidos ha tenido un gran éxito con el mercado de los productos vegetales, con sólo la mitad de la población de América Latina y el Caribe, una región que necesita una transformación económica, que incluya a todos los sectores de la sociedad y que aborde la necesidad urgente de la sostenibilidad ambiental.  Con una abundancia de veganos, vegetarianos y flexitarianos, junto con los omnívoros curiosos de probar opciones vegetales, la economía vegetariana/vegana es exactamente lo que esta parte del mundo necesita, y sin duda, vale la pena invertir en este mercado.

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